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¿Cómo surge el Gran Combo?

Sucedió que Cortijo y su Combo se encontraba en Panamá, y al regreso a Puerto Rico, Cortijo -quien era el director- e Ismael “Maelo” Rivera, habían caído presos por tenencia ilícita de drogas. Eso había ocurrido el 29 de mayo de 1962 en el Aeropuerto Internacional de Isla Verde.

Tras ese acontecimiento era algo irreversible. Por eso Guillermo Álvarez Guedes, el famoso humorista cubano, quien era dueño del sello disquero Gema Records reunió a los muchachos del Combo de Cortijo en la casa de Roberto Rohena, en Miramar, y les propuso formar El Gran Combo, proponiendo como cantante a Joseito Mateo.

Así comenzó la historia de la agrupación dirigida por Rafael Ithier, quien era el pianista de Cortijo. Rohena al inicio se negó a participar de la nueva agrupación, por pena con su compadre Rafael Cortijo, aunque poco tiempo después entró a la nueva agrupación musical.

El Gran Combo revolucionó la música tropical tomando elementos de Cortijo y su Combo e incorporando nuevos elementos, hasta llegar a tener su propio color musical, un sello que los caracteriza.

Rafa fue a la calle donde vivía Junior, un muchacho de apenas 16 años de edad y le preguntó a unos que estaban jugando vitilla en la calle dónde vivía Junior. Uno de ellos le indicó y lo llevó hasta la puerta y entró con él. Era el futuro Andy Montañez. Esa tarde quedó sellado el futuro del joven cantante bohemio que pertenecía a un trío juvenil.

Andy Montañez y Pellín Rodríguez hicieron uno de los mejores dúos que ha tenido la historia de la música tropical. Años después, en 1973 Pellín sale para dedicarse a su carrera en solitario, entra Marcos Montañez, hermano de Andy quien solamente dura seis meses y entra en su lugar Charlie Aponte.

En 1977 Andy sale del Gran Combo por un jugoso contrato con Dimensión Latina en Venezuela, y entra Jerry Rivas. En 1980 entró Luis “Papo” Rosario quien se mantuvo hasta el 2017, siendo sustituido por Joselito Hernández. Ese frente se mantuvo como un muro hasta el año 2014 en que Charlie Aponte salió de la formación por problemas personales con la dinámica interna, entrando por él Anthony García.

La historia del Gran Combo incluye 57 producciones discográficas, siendo la más reciente el disco En Cuarentena (2021) y 27 compilaciones. Rafa Ithier, con 95 años de edad sigue estando al frente de la agrupación.

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